#CBC: “En la búsqueda de combustibles más limpios, un científico recurre al café de Tim Hortons ” #BusinessNews #ValorDelWeb

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Cuando la ingeniera química Sophia fue reclutada en la escuela de agricultura de la Universidad de Dalhousie hace cinco años, comenzó a intercambiar ideas con los agricultores locales sobre cómo los materiales orgánicos sobrantes podrían convertirse en productos útiles.

Un día, recibió una llamada de uno de ellos preguntándose sobre los posos de café usados. Así que envió a un estudiante a un local de Tim Hortons en Bible Hill, N.S., donde el personal inquisitivo revisó sus desechos de compost y les entregó algo.

Así comenzó un esfuerzo de investigación destinado a tomar el producto de desecho de un producto básico imprescindible para muchos canadienses y convertirlo en un combustible que podría ayudar a impulsar sus autos.

“Creemos que este es un flujo de residuos muy importante, pero está subestimado y está subutilizado”, dijo en una entrevista en su laboratorio.

El profesor asociado es parte de un impulso mayor en Canadá y en otras partes del mundo para crear combustibles más ecológicos a partir de “residuos de biomasa”, todo, desde restos de cocina hasta aserrín.

El etanol, un biocombustible hecho en gran parte a base de maíz y trigo, ahora representa alrededor del seis por ciento del contenido de gasolina en Canadá. Pero a medida que aumenta la demanda de alternativas a los combustibles fósiles, se intenta agregar más fuentes novedosas a la mezcla de biocombustibles.

“Habrá un límite en algún momento sobre cuánto puede sacar de la agricultura”, según Ian Thompson, presidente del grupo de defensa de la industria Advanced Biofuels Canada.

En noviembre de 2017, una compañía británica dijo que había producido 6.000 litros de aceite de café para ayudar a impulsar los autobuses de Londres. (Akira Suemori / Associated Press)

No es indignante pensar que los posos de café pueden ayudar a impulsar los vehículos. Por ejemplo, la empresa británica bio-bean, en concierto con el gigante petrolero Shell, el año pasado comenzó a proporcionar ese combustible al sistema de transporte de Londres, aunque solo lo suficiente como para alimentar el equivalente de un solo autobús por un año.

En el mundo de los residuos de biomasa, los posos de café tienen una ventaja, según He. Por un lado, ya son un “tamaño de partícula hermoso” que, a diferencia de otras materias primas, no necesitan ser molidos, dijo. También contienen aproximadamente un 15 por ciento de aceite, que puede extraerse fácilmente.

Qué hacer con lo que queda es más complicado, dijo. Ella usa un reactor de licuefacción hidrotermal en su laboratorio, esencialmente una olla a presión que convierte el residuo en un petróleo crudo, uno que aún necesita más refinación antes de que se pueda usar.

“Es realmente factible. La única barrera es el costo”, dijo.

Tim Hortons dice que sirve más de dos mil millones de tazas de café al año. (Chris Young / La Prensa Canadiense)

Uno de los desafíos es reducir los costos de producir combustible a partir de residuos de biomasa a un nivel cercano a los combustibles fósiles. Otro problema es tratar de “escalar”: el proceso de pasar del nivel de probeta en el laboratorio a una tecnología industrial resistente.

La química y la termodinámica que involucran grandes volúmenes son diferentes a las de pequeñas cantidades, dijo Thompson. Y los nuevos tipos de residuos de biomasa que se están probando también tienden a tener más contaminantes.

Aún así, las compañías que convierten los residuos en combustible están apareciendo en todo el país, dijo. Algunos usan residuos de la industria forestal, o los tallos y hojas que quedan de la cosecha de maíz. Algunos son altamente eficientes, dijo Thompson, lo que los hace de baja intensidad de carbono.

“Hay una cantidad notable de proyectos que están haciendo eso”, dijo. “Es un momento muy emocionante en ese sentido”.

Sophia He ha sido ayudada a lo largo de su investigación por un gran interés local. Ella ayudó a un granjero a usar aceite de cocina viejo para alimentar su equipo. En un día reciente, otro granjero se detuvo en su oficina para discutir qué podría hacer con las plumas de pollo.

Un empresario local, Martin Trainor, dijo que incluso ayudó a financiar parte de su investigación de su propio bolsillo. Como muchos, le preocupa el medio ambiente.

Pero también toma nota de los costos asociados con transportar miles de kilogramos al año de los posos de café cargados de agua que pueden provenir de una única cafetería, y luego pagar las tarifas de propina en el sitio de compost municipal local.

“Cada cafetería, cada McDonald's, todos tienen el mismo problema”, dijo. “Es un producto de desecho, producto de desecho orgánico en su mayor parte. ¿Y qué hacemos con él?”

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Andrew Gozliq

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