#CBC: «Moonquakes? Un nuevo estudio sugiere que el vecino de la Tierra todavía está activo » #BusinessNews #ValorDelWeb

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Un nuevo estudio ha llegado a una conclusión notable: la luna aún es tectónicamente activa.

Los hallazgos son una sorpresa porque, en todo nuestro sistema solar, solo hay un cuerpo que se sabe que es tectónicamente activo, y eso es la Tierra.

Las claves de la actividad reciente en la luna se llaman escarpas, pasos largos y escalonados que pueden tener decenas de metros de altura y kilómetros de longitud que se encuentran dispersos en la superficie de la luna.

Fueron vistos por primera vez en detalle durante las misiones de Apolo a la luna cuando los orbitadores de Apolos 15, 16 y 17, equipados con cámaras de alta resolución, proporcionaron a los científicos las primeras imágenes de la luna.

Inicialmente, se creía que las escarpas se crearon cuando la luna se enfrió y se encogió hace miles de millones de años.

Pero se desplegarían más herramientas para desentrañar estas formaciones misteriosas. Las misiones Apollo no solo tenían cámaras, sino que las misiones 12, 14, 15 y 16 lugares de aterrizaje estaban equipados con sismómetros que medían temblores de tierra o terremotos de luna. Se pensó que estos podrían estar detrás de la formación de las escarpas.

«Tenemos la fortuna de tener cuatro estaciones sísmicas que operaron en la luna desde 1969 hasta 1977 … y esa red sísmica registró literalmente miles de terremotos de luna», dijo Thomas Watters, autor principal del artículo, publicado en la revista Nature Geoscience Científico en el Centro de Estudios Planetarios y Terrestres del Instituto Smithsoniano.

Las escarpas lobuladas se forman cuando la corteza lunar se junta mientras la luna se contrae. Esto hace que los materiales cercanos a la superficie se rompan formando una falla de empuje. La falla de empuje lleva los materiales de la corteza hacia arriba y, a veces, sobre los materiales de la corteza adyacente. Los eventos de deslizamiento en la falla de empuje provocan terremotos de poca profundidad que pueden causar fuertes sacudidas sísmicas a muchas decenas de kilómetros de distancia del escarpe. (Universidad Estatal de Arizona / Smithsonian)

Y los terremotos no fueron minúsculos. Medían entre 1,5 y 5 de magnitud.

En 2009, el Lunar Reconnaissance Orbiter, equipado con un sistema de cámara, proporcionó imágenes de mayor resolución de estas escarpas que cubren mucho más de la luna de lo que los orbitadores de Apolo habían encontrado.

Esto ayudó a identificarlos, pero la pregunta sobre qué edad tenían y cómo se estaban causando todavía estaba en el aire y Watters quería una respuesta.

En un estudio de 2010, sugirió que las escarpas podrían tener una antigüedad de menos de mil millones de años o incluso de cien millones de años, bastante jóvenes, considerando que la edad de nuestro sistema solar tiene aproximadamente 4,6 mil millones de años.

Para este estudio, Watters y sus colegas estudiaron 28 de los terremotos registrados por la red sísmica Apollo. Combinado con los datos de LRO, Watters intentó concentrarse en los epicentros de los terremotos, desarrollando un algoritmo que proporcionaría ubicaciones más precisas. Lo que él y sus colegas descubrieron fue que ocho epicentros ocurrieron a menos de 30 km de un escarpe de falla, un área que experimentaría fuertes temblores. De esos, seis ocurrieron cuando la luna estaba a menos de 15,000 km de su punto más alejado de la Tierra, llamado el apogeo.

«Estoy realmente seguro de que … tenemos un conjunto de datos de 40 años de edad que nos está ayudando a establecer esta conexión que verifica que la red sísmica Apollo está registrando este encogimiento y contracción de la luna. Y lo más importante, eso significa que la luna está tectónicamente activa hoy «.

Desentrañar el misterio

La Tierra es el único cuerpo conocido en el sistema solar con actividad tectónica, donde las grandes capas de roca sobre las que nos sentamos, llamadas placas, se mueven. Sentimos este movimiento como terremotos.

Esto ocurre porque, después de 4.600 millones de años, la Tierra aún está caliente. Grandes planetas en el sistema solar, como Venus, Saturno y Júpiter, por ejemplo, también están calientes. Pero se creía que los cuerpos más pequeños, como Mercurio y nuestra luna, se habrían enfriado después de tanto tiempo.

¿O lo harían?

En 2011, la coautora del nuevo artículo, Renee Weber, publicó un estudio que sugería que la luna tenía un núcleo exterior fluido y una capa límite parcialmente fundida.

«Esto encaja perfectamente con la idea: aquí estoy viendo estas escarpas de fallas de empuje de jóvenes y rascándome la cabeza es como, 'está bien, ¿de dónde vienen? Tienen que venir de la contracción del cuerpo, pero no es así. ¿Se supone que la luna tiene frío? «, dijo Watters. «Resulta que no. El interior de la luna aún está caliente y aún se está enfriando».

Vea una visualización de las imágenes proporcionadas por el Lunar Reconnaissance Orbiter de la escarpa de Lee Lincoln en el lugar de aterrizaje del Apolo 17.

Gordon Osinski, profesor en el departamento de Ciencias de la Tierra de la Western University en Londres, Ontario, que no participó en el estudio, está intrigado por los hallazgos.

«Creo que han hecho un caso bastante convincente», dijo Osinski.

Dijo que los hallazgos ilustran otra razón por la que deberíamos volver a la Luna, ya sea con humanos, o desplegando múltiples sismómetros más ampliamente alrededor de la Luna para comprender mejor lo que está sucediendo.

Y, dijo, muestra que hay tanto que no sabemos acerca de nuestro vecino más cercano.

«Creo que proporciona más ímpetu científico para regresar. Esta es una de las pocas cosas», dijo Osinski. «Han encontrado evidencia de agua en la luna. Hace una década te habrían reído».

El nuevo estudio sugiere que hay tres cosas en el trabajo que causan terremotos de luna, que a su vez crean las escarpas: fuerzas de marea, o la compresión de la luna a medida que gira alrededor de la Tierra; el hecho de que la luna se está desacelerando retrocediendo desde la Tierra; y finalmente el hecho de que la luna todavía está caliente.

«En cierto modo se opone a la sabiduría convencional de que los cuerpos de silicato del tamaño de la luna deberían haber estado fríos hace mucho tiempo», dijo Watters. «Quiero decir, estamos hablando de 4.6 billones de años que la luna aún está tectónicamente activa. El único otro cuerpo que conocemos así es la Tierra».

La compresión puede causar calor interno, pero no se manifestaría en la forma de causar estos terremotos de luna.

El siguiente paso, dijo Watters, es encontrar «la pistola humeante» para comprender mejor qué está sucediendo exactamente, y debajo, de la superficie de la luna.

«Vamos a volver a la luna», dijo Watters. «Esto es más que un simple estudio científico sobre la comprensión de la luna. Realmente necesitamos saber más sobre la actividad sísmica de la luna».

Catherine Johnson, profesora de la Universidad de British Columbia, también participó en la investigación, pero los intentos de contactarla no tuvieron éxito. Johnson también es co-investigador de la misión InSight de la NASA en Marte.

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Andrew Gozliq

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